Les principes du logiciel libre

Depuis maintenant près de trois ans, je vous propose des tutoriels pour Gimp. Je vous vante souvent les mérites de ce logiciels et notamment le fait qu’il s’agissent d’un logiciel libre. Mais je ne me suis jamais vraiment attardé sur cette notion. C’est ce que je vais essayer d’éclaircir aujourd’hui.

Qu’est ce que le logiciel libre et qu’est ce qui le différentie d’un logiciel propriétaire ?

L’accès libre

Attention à ne pas faire l’erreur, il faut comprendre « libre » dans son sens premier: celui de la liberté. Trop souvent on assimile le logiciel libre à la gratuité or la gratuité n’est qu’une conséquence du libre. Ce qu’il faut comprendre, c’est que le logiciel libre a été créé avant tout pour offrir une liberté à son utilisateur et la condition pour offrir une vrai liberté est de mettre le logiciel libre à disposition gratuitement. J’espère que vous me suivez…

Il ne faut donc pas confondre libre et gratuit. D’ailleurs, la plupart des logiciels gratuits ne sont pas libres. Par exemple, Photofiltre est un logiciel gratuit mais pas libre.

L’étude et la modification

Le logiciel libre va au delà de la gratuité. L’utilisateur peut non seulement exploiter gratuitement le logiciel mais il peut aussi le modifier. Il peut donc l’étudier et le modifier librement. C’est la deuxième conséquence du libre: l’accessibilité au code source.

En programmation, Il faut passer par une étape obligatoire: la compilation du programme. Cette étape consiste à convertir le code source (le programme écrit pas le développeur) en langage machine (une suite d’instructions compréhensible par l’ordinateur). Une fois compilé, le programme est exécutable par la machine (l’ordinateur) mais n’est plus compréhensible par l’être humain (le développeur). Pour cette raison, toutes les modifications d’un programme ne peuvent se faire qu’à partir de son code source.

Pour un logiciel classique, le code source n’est pas accessible: il reste la propriété de l’éditeur. En tant qu’utilisateur, vous n’avez accès qu’a la version compilée du programme: un exécutable non modifiable. Vous êtes ainsi limité par les usages définis dans la licence du logiciel (le gros pavé de texte qui apparait lors de l’installation et que personne ne lit). Si le logiciel ne vous convient pas tel qu’il est, impossible donc de le modifier pour l’adapter à vos besoins.

Redistribution

Troisième particularité du logiciel libre: la liberté de redistribution. Vous pouvez télécharger un logiciel libre puis le redistribuer. De cette façon, vous pouvez mettre à disposition le logiciel à qui vous voulez.

Il est même possible d’aller encore plus loin. Le paragraphe précédant explique qu’il est possible de modifier un logiciel libre. Si vous avez créé de nouveaux usages en développant de nouvelles fonctionnalités, il serait dommage de les garder pour vous. Ainsi, il est également possible de redistribuer les versions modifiées par vos soins.

En gros, si vous avez bien compris, un logiciel libre suit une logique libre: vous faites ce que voulez avec le logiciel, y compris des choses pour lequel il n’a pas été concus.

Conséquences

Accessibilité

La premiere conséquence de cette liberté est l’accessibilité. N’importe qui peut utiliser un logiciel libre.

En retouche photo, la référence est Photoshop. Il se décline en plusieurs version mais même dans sa version la moins onereuse, il faut lacher un gros cheque pour se l’offrir (Environ 100€ pour Photoshop Element). De son coté Gimp est accessible en téléchargement direct et sans même une inscription.

Modularité

Comme vous pouvez modifier un logiciel libre, ça en fait un outil très modulable. Et si vous n’avez pas les compétences pour modifier le logiciel, vous pouvez utiliser une version modifiée par quelqu’un d’autre.

Par exemple, certain n’aimaient pas l’interface multi fenêtres de Gimp. Quelques utilisateurs ont donc modifié Gimp pour inclure toutes les fenêtres du logiciel dans une seule et ont ensuite partagé cette nouvelle version.

Note: Cette fonctionnalité (mode fenêtre unique) est maintenant inclue nativement dans le logiciel avec la nouvelle version 2.8.

Limites

Alors bien sur le monde du logiciel libre n’est pas tout rose. Il reste encore un grand avenir au logiciel propriétaire.

Développement lent

Etant donné le mode de distribution, l’édition d’un logiciel libre ne rapporte pas d’argent (difficile de gagner de l’argent quand on offre un produit !). Les recettes du libre (quand il y en a) sont principalement générées par le don. Et le don n’est pas forcement le meilleur modèle économique. Si faire de l’argent n’est pas le but du libre, le manque de moyens peu impacter sur le cycle de développement.

L’exemple frapant que l’on a vécu récemment est la sortie de Gimp 2.8: plus de deux ans de retard entre l’annonce de la date prevue de sortie et sa sortie effective.

Planning prévisionnel dev de Gimp

Redistribution

Un soucis bien plus genant est liée à la redistribution des logiciels libres. C’est un problème que j’ai déjà évoqué mais il ne risque pas de s’éteindre de lui-même alors j’en remet une couche.

Lorsque vous téléchargez un logiciel libre sur son site officiel il n’y a aucun soucis. Par contre sur d’autres site, cela peut poser des problème. Il arrive que les copies distribuées soient corrompues (incluant un petit lot de virus en même temps que le logiciel).

Certain sites vont carrément jusqu’a revendre le logiciel (qui, rappelons-le, est initialement gratuit). Ainsi, il m’est arrivé plusieurs fois de trouver des téléchargement payant de Gimp sur des sites douteux. Faites donc très attention lorsque vous téléchargez un logiciel libre à vérifier le site sur lequel vous vous trouvez.

Ces pratiques ne sont pas interdites par la licence libre mais elles sont moralement inacceptables (contre la logique première du libre). De plus, c’est tout le monde du libre qui souffre de ces comportements. En effet, si les versions corrompue se généralisent, les utilisateurs n’aurront plus confiance dans le libre et le développeur honnête ne pourra plus distribuer sa version.

Ces inconvenients representent le prix à payer pour la libertée. On peut facilement les combler avec un peu de patience et d’attention. Ce n’est finalement pas si cher payé !

Bilan

Si on résume les grand principes du logiciel libre:

  • Utilisation libre et gratuite
  • Modification possible (et accès au code source)
  • Redistribution autorisée
  • Redistribuer autorisée d’une version modifiée par vos soins.

Si le logiciel libre n’a pas pour vocation de le remplacer (et pas non plus les moyens), il offre une alternative interessante au logiciel propriétaire. Lorsque vous rechercher une solution logiciel, renseignez vous en premier du coté des libres. Certains ne bénéficient pas d’une très bonne visibilité mais sont parfois bien meilleurs que leurs homologues payants.

Pour en savoir plus, retrouvez toutes ces notions en détails :

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