Qu’est ce qu’un pixel ?

Le pixel est la brique élémentaire de la photographie numérique mais on ne sait pas toujours comment ça fonctionne. Dans cet article, nous allons décrypter ce qui se cache dessous.

Les pixels sont partout ! Ils nous encerclent, ils sont des millions mais sait-on vraiment ce qu’ils sont ? Je vous propose un article un peu théorique pour mieux comprendre comment fonctionnent ces petites bêtes qui composent nos photos numériques.

Les couleurs

Nous avons déjà vu le principe des couleurs en numérique dans l’article sur le principe de la photo HDR mais voici une petite piqûre de rappel. Chaque pixel est le mélange de trois couleurs: rouge, vert et bleu (RVB). Toutes les couleurs sont obtenues en mélangeant ces trois composantes dans des proportions différentes.

En photographie numérique classique, les couleurs sont codées sur 8bit. Ce qui représente 256 tons pour chaque couleur primaire. On peut obtenir ainsi plus de 16 millions de couleurs différentes ( 256 tons rouge x 256 tons vert  x 256 tons bleu = 16 Millions de couleurs).

Voici quelques exemples de couleurs:

Couleur Rouge Vert Bleu
255 255 255
0 0 0
255 0 0
0 255 0
0 0 255
0 255 255
255 255 0
255 0 255

Par exemple: les valeurs rouge: 255, vert: 0, bleu: 0 donnent un pixel rouge.

La luminosité

La luminosité d’un pixel est la moyenne des valeurs de ses couleurs primaires. La luminosité va donc de 0 à 255. Si on reprend le tableaux précédent en ajoutant la valeur de la luminosité, on obtient ceci:

Couleur Rouge Vert Bleu Luminosité
255 255 255 255
0 0 0 0
255 0 0 85
0 255 0 85
0 0 255 85
0 255 255 170
255 255 0 170
255 0 255 170

La dynamique

La dynamique d’une image correspond à l’écart entre le pixel le plus sombre et le pixel le plus lumineux. Dans le cas de la photo 8 bits (le plus commun) il n’existe que 256 valeurs de luminosité différentes (voir le tableau précédent).

Dans certaines situations, il se peut que la dynamique soit trop faible pour retranscrire toutes les nuances de lumière de la scène. En contre-jour par exemple il est quasiment impossible d’avoir le sujet et le fond correctement exposés. Dans ce cas, il faut mieux s’orienter vers la photo HDR.

Le plus important à retenir est que 256 valeurs de luminosité c’est très peu.

Les dimensions

La taille des photos numériques est donnée en pixel: le nombre sur la largeur et le nombre sur la hauteur. Par exemple un appareil 6MPix (Million de pixels ou MegaPixels) peut faire des photos d’une dimension de 3000 pixels de large sur 2000 de haut (3000 x 2000 = 6 millions).

Attention à ne pas faire la confusion entre dimension d’une image (donnée en MPix) et sa résolution qui correspond au nombre de pixels par unité de longueur. Pour plus de détails, je vous renvoie vers l’article sur le principe de la résolution en photo numérique.

Les constructeurs d’appareils se battent pour faire des appareils avec le plus grand nombre de pixels. On a déjà vu sur ce site que le nombre n’est un gage de qualité. Préférez donc d’autres critères pour le choix de votre appareil.

Conclusion

Le pixel est une petite bête qu’on utilise tous les jours mais qu’on ne connait pas vraiment. Ces quelques informations devront vous aider à y voir un peu plus clair. Finalement, ces connaissances ne sont pas primordiales pour faire de la photo numérique mais c’est toujours intéressant de savoir avec quoi on travaille.

Article publié le 11 avril 2011 (dernière révision le 6 juillet 2013) dans la categorie Technique Photo

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